Het zal voor de meeste bestuurders wel als een droom zijn die eindelijk eens uitkomt: een zelfrijdende auto waarbij je aan het eind van zo een drukke werkdag met een gerust hart plaats kan nemen en zonder enig omkijken naar het verkeer veilig thuis aankomt. Deze droom komt in de toekomst zeker wel uit omdat de techniek op dit gebied met rasse schreden vooruit gaat. Het is zelfs mogelijk om tegenwoordig al van deze techniek te genieten, al kunnen er altijd nog wat verbeteringen worden aangebracht. Er wordt echter door een aantal grote bedrijven in samenwerking met de autofabrikanten natuurlijk eraan gewerkt en zullen zelfrijdende auto’s voor een ongekende revolutie binnen de autowereld zorgen.

Maar wat is een zelfrijdende auto nou precies?

De naam zegt het eigenlijk al, maar schuilt er ook heel wat technologie achter zo een auto. Bij een zelfrijdende auto bepaalt de elektronica geheel zelf hoe de auto zal rijden en hoeft de bestuurder verder dus niets te doen. Het geheel wordt mogelijk gemaakt dankzij geavanceerde navigatiemiddelen waarbij de elektronica in de auto precies weet welke route er moet worden gevolgd. Deze eigenschap is primair voor een zelfrijdende auto en toetst de bestuurder gewoon de bestemming in het systeem is waarna die zelf de kortste en veiligste route zal bepalen. Hierbij wordt er bij sommige modellen ook rekening gehouden met actuele informatie over het verkeer zoals files en wegomleidingen.

Zo’n slim navigatiesysteem is bepalend voor een zelfrijdende auto en is de overige elektronica in de auto verantwoordelijk ervoor dat het rijden vervolgens geheel volgens de regels plaats zal vinden. Een camerasysteem met tal van sensoren die het verkeer rondom in de gaten houdt is altijd aanwezig en wordt alle informatie met behulp van een snelle computer verwerkt. Deze kan worden beschouwd als het brein achter zo een zelfrijdende auto en zijn het de snelle processors die er nu tegen redelijke prijzen verkrijgbaar zijn welke het mogelijk maken zulke geavanceerde computers te produceren voor de commerciële markt.

Naast alle technische snufjes die noodzakelijk zijn voor een zelfrijdende auto is natuurlijk ook de weginfrastructuur belangrijk voor het goed kunnen functioneren van een zelfrijdende auto. Er zijn namelijk bepaalde randvoorwaarden die er gesteld worden aan de infrastructuur en hoeft Nederland met haar topinfrastructuur daar gelukkig geen zorgen om te maken. Het verbaast dan ook niet dat ons land daarom tot de toplanden behoort waar zelfrijdende auto’s worden geïntroduceerd.

De voor- en nadelen van een zelfrijdende auto

De voordelen zijn al zo een beetje genoemd hierboven, maar zijn er natuurlijk nog een aantal te noemen. Zo biedt zo een zelfrijdende auto een ongekende mate van veiligheid voor niet alleen de inzittenden, maar ook voor de overige weggebruikers. Een computer raakt namelijk nooit vermoeid en wordt de informatie verkregen uit de diverse sensoren razendsnel verwerkt. De reactie tijd is dus fracties van seconden sneller dan bij een mens en kan ook alle verkregen informatie tegelijk worden verwerkt. Bij een mens kan het nemen van een besluit in noodsituaties soms nou net iets te lang duren met alle nare gevolgen van dien. De computer wint dus de strijd met ons brein en is dit de reden waarom zelfrijdende auto’s in noodsituaties juist een goede prestatie neer zetten.

Voor alle pluspunten die er zijn voor zo een zelfrijdende auto zullen er altijd wel een paar minder positieve zijn. Zo wordt een zelfrijdende auto nog door velen als “onnatuurlijk” beschouwd omdat het toch wel een vreemde ervaring is om een zelf te zien rijden.

Men heeft er het gevoel dat de auto steeds in de fout zal gaan, maar heeft de computer wel alles goed onder controle. Gelijk in dit verband kan ook het gemis om zelf achter het stuur plaats te nemen worden genoemd. De grootste groep autobestuurders neemt nog altijd met alle plezier plaats achter het stuur en is dat voor velen ook een leuke manier om zich te ontspannen. Het geeft dan weer een ander gevoel door plaats te nemen in de auto en verder niets meer hoeven te doen dan uit het raam te kijken.

Naast deze problemen die meer van persoonlijke aard zullen zijn, wordt het rijden in zo een auto ook een probleem voor de verzekeringsmaatschappijen en ook de politie. De wetten dienen wel aangepast te worden omdat de term “bestuurder” niet van toepassing is op de auto. Het wordt over het algemeen aangenomen dat de eigenaar van de auto dan verantwoordelijk is of degenen die in de auto zaten, maar blijft het toch een grijs gebied dat met het oog op de toekomst aangepast zal moeten worden.

Ook is een zelfrijdende auto ook gevoeliger voor bijvoorbeeld criminelen die middels het hacken van de boordcomputer toegang krijgen.

Toch is de opmars van de zelfrijdende auto niet te stuiten

Een ieder zal weleens gebruik hebben gemaakt van Google Maps en is deze handige app altijd geschikt om snel de weg te vinden. Van dezelfde informatie wordt er onder andere gebruik gemaakt door Google om ook hun eigen zelfrijdende auto uit te testen. Het bedrijf investeert veel in deze nieuwe vorm van auto rijden en wordt er daarbij ook veel gebruik gemaakt van de ervaring die er al is op het gebied van stratenkennis en zeker ook het verwerken van allerlei geavanceerde technieken.

Waar de zelfrijdende auto’s van Google zich nog in een fase bevinden waar de consument er nog niet over eentje kan beschikken, is het wel anders gesteld bij Tesla. Dit merk staat bekend om haar razendsnelle elektrische auto’s, maar wordt er ook hard gewerkt om volledige zelfrijdende auto’s op de markt te brengen. Een aantal van deze auto’s rijden al rond in de Verenigde Staten van Amerika en ligt het in de bedoeling dat het langzamerhand steeds meer zal worden. Tesla biedt ook voor eigenaren van de S modellen software paketten aan die het mogelijk maken de auto nagenoeg zelfstandig te laten rijden. Nagenoeg, want de vereiste is nog steeds dat er een bestuurder achter stuur zit en die ook nog daadwerkelijk vasthoudt.

Een zelfrijdende aanschaffen is dus wel degelijk mogelijk, maar moet je daarbij nou weer niet gelijk verwachten dat je gerust een boek gaat kunnen lezen op de achterbank. Diverse merken apart van Tesla en Google bieden al modellen te koop aan die geheel zelfstandig kunnen parkeren en in het verkeer ook zelf bijsturen en afremmen. Het zal echter nog een tijdje duren totdat je in een volledige zelfrijdende auto plaats gaat kunnen nemen die niet alleen technisch (is niet zo veel meer de uitdaging), maar ook volgens de wetgeving voldoet aan alle regels.